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Deberíamos estar extrayendo desechos electrónicos, no suelo, en busca de metales preciosos y críticos

Chris Oldroyd 3 investing español, noticias financieras



Deberíamos estar extrayendo desechos electrónicos, no suelo, en busca de metales preciosos y críticos.

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El Reino Unido debe desarrollar instalaciones para extraer metales preciosos de los desechos electrónicos; de lo contrario, corre el riesgo de quedarse atrás de la creciente competencia mundial, dice Chris Oldroyd de Inprotec

Probablemente posea más oro, plata y platino de lo que cree. Seguro, no mucho más, pero aún más.

Esto se debe a que los productos electrónicos y eléctricos que todos poseemos, desde computadoras portátiles y teléfonos hasta refrigeradores y hervidores de agua, a menudo contienen cantidades muy pequeñas de metales preciosos, como oro y plata, más comúnmente dentro de sus placas de circuito impreso.

Y no son solo los metales preciosos los que se encuentran comúnmente en tales productos básicos. Los metales críticos, llamados así porque son fundamentales para los sectores de alta tecnología, incluidas las industrias de energía verde y defensa, también se encuentran comúnmente en los termopares de electrodomésticos que se usan para calentar o enfriar, como estufas y refrigeradores. Incluyen elementos de tierras raras y otros metales como elementos del grupo de litio, indio, telurio, galio y platino.

Sin embargo, la recuperación y el reciclaje de estos metales de los electrodomésticos usados ​​es notoriamente difícil, lo que se está convirtiendo en un problema creciente para el Reino Unido y muchos otros países.

Un informe publicado por las Naciones Unidas en julio encontró que al menos $ 10 mil millones en oro, platino y otros metales preciosos y críticos se vierten en la creciente montaña de desechos electrónicos, también conocidos como desechos electrónicos, que contamina el planeta cada año.

En 2019 se generó un récord de 54 millones de toneladas de desechos electrónicos en todo el mundo, un aumento del 21% en cinco años, según el informe Global E-Waste Monitor de las Naciones Unidas. Equivale a 7,3 kg por cada hombre, mujer y niño de la tierra, aunque obviamente el uso se concentra en las naciones más ricas.

Si es preocupante pensar que solo el 17% de todos los desechos electrónicos se reciclaron en 2019, considere esto: los desechos electrónicos están creciendo tres veces más rápido que la población mundial. Es probable que un problema que ya está fuera de control crezca mucho más y más rápido en el futuro.

El Reino Unido, donde el consumo de productos eléctricos y electrónicos de alta tecnología es elevado, es uno de los principales culpables. Al igual que con otros países del norte de Europa, se ha calculado que cada persona en el Reino Unido produjo 22,4 kg de desechos electrónicos el año pasado, que contienen materiales como cobre, hierro, oro, plata y platino.

Pero las similitudes con nuestros vecinos europeos terminan ahí. Porque si bien Europa tuvo la tasa de reciclaje de desechos electrónicos más alta de todos los continentes en 2019, el Reino Unido carece de la infraestructura para recuperar y almacenar los metales preciosos y críticos contenidos en los desechos electrónicos.

En cambio, lo enviamos principalmente al extranjero. Algunos de los países a los que va, como Bélgica, utilizan tecnologías avanzadas para recuperar y almacenar estos metales preciosos a gran escala. Pero no todo el mundo es tan sofisticado. Algunos países de ingresos bajos y medianos utilizan prácticas inseguras, que incluyen la quema de placas de circuito impreso para recuperar el cobre, un proceso que libera metales altamente tóxicos como mercurio, plomo y cadmio, lo que causa graves efectos en la salud de los trabajadores y los niños que a menudo vivir y jugar cerca del negocio de desechos electrónicos.

A riesgo de afirmar lo obvio, el Reino Unido no puede continuar así. Estas prácticas son irresponsables y nocivas desde el punto de vista económico y ambiental. Una Gran Bretaña del siglo XXI debería asumir la responsabilidad y reciclar y recuperar de forma eficaz esos preciados residuos. Estos metales son finitos y, en algunos casos, cada vez más raros, pero en el Reino Unido se los trata como si tuvieran poco valor y consecuencias, cuando ocurre lo contrario.

Como resultado de miles de millones de libras de metales preciosos que se nos escapan de los dedos cada año, seguimos dependiendo por completo de la importación de estos metales preciosos y críticos, dejándonos vulnerables a las fluctuaciones de oferta impulsadas política o económicamente.

El costo es igualmente grande, si no mayor, también desde el punto de vista medioambiental. Estamos utilizando una de las formas de transporte más contaminantes, los barcos, para importar metales preciosos y críticos y exportar enormes volúmenes de desechos electrónicos a países tan lejanos como Japón. Nuestra dependencia de las fuentes primarias respalda las minas donde a menudo se utilizan prácticas ambientalmente cuestionables.

Esto tiene que terminar. Tenemos que cambiar. Por supuesto, en el Reino Unido tenemos las capacidades tecnológicas. Lo que nos falta es el apoyo y la inversión del gobierno para hacer que una operación de este tipo sea económicamente viable en el Reino Unido; actualmente, no lo es.

Cuesta una cantidad significativa de dinero extraer y refinar los desechos metálicos y solo es comercialmente viable si se hace a gran escala. Desafortunadamente, las instalaciones que existen actualmente en el Reino Unido no son lo suficientemente grandes, ni están equipadas con las tecnologías de procesamiento de múltiples metales adecuadas, para gestionar de manera efectiva la cantidad de residuos necesarios para que esto sea comercialmente viable.

Necesitamos urgentemente que el gobierno del Reino Unido proporcione una subvención de varios millones de libras para financiar el establecimiento de esta instalación y atraer inversión privada, trabajando con la industria y el mundo académico para reunir los cerebros y los recursos necesarios para impulsar el cambio. básico.

Al mismo tiempo, también necesitamos subsidios para asegurar que las empresas que actualmente reciclan metales puedan hacerlo sin temor a fallar mientras intentan cumplir con las exigencias de la regulación, las leyes laborales y los costos de combustibles y químicos.

Si el gobierno actúa ahora y brinda el apoyo necesario, tenemos la oportunidad no solo de ponernos al día con las naciones más avanzadas en esta área, sino de liderar el pensamiento y los desarrollos tecnológicos.

La retórica solo nos llevará hasta cierto punto. Hablar es barato. Las acciones hablan mucho más que las palabras. Una verdadera economía circular invita. Pero para llegar allí, primero debemos ver un cambio real y duradero, liderado por el gobierno y la industria.

 

Chris Oldroyd es director ejecutivo de la firma de ingeniería Inprotec y miembro de la junta del Grupo de Desarrollo Sostenible del Instituto de Materiales, Minerales y Minería (SDG)

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