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¿Qué tan seguro es viajar en avión en este momento?

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En un momento de incertidumbre, dudas y absoluta desinformación, puede ser difícil saber en quién o en qué instituciones confiar con respecto a la seguridad durante la pandemia. Y mientras las familias intentan decidir si se van a casa durante las vacaciones, muchos siguen sin estar seguros de los riesgos relativos de los viajes aéreos.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades afirman actualmente que "la mayoría de los virus y otros gérmenes no se propagan fácilmente en los vuelos debido a la forma en que el aire circula y se filtra en los aviones". Pero dado que esta agencia aparentemente dudó durante el otoño sobre si la enfermedad volaba o no, su consejo específico sobre viajes aéreos probablemente caerá en oídos escépticos.

El aire de la cabina de un avión tiene una notoria reputación entre muchos viajeros: ¿es cierto que es poco probable que enfermedades como el COVID-19 se propaguen por él? A continuación, se incluyen algunos factores a considerar:

Ventilación

"[The CDC’s information] es confiable en la forma en que el aire circula y se filtra durante el vuelo ", según Molly Hyde, un experto certificado a bordo y profesional de control de infecciones". Cuando el sistema de ventilación está en funcionamiento, el aire se mueve desde el del techo al piso y todo el volumen de aire se reemplaza aproximadamente cada tres minutos ".

Las aerolíneas han hecho todo lo posible para enviar este punto a sus clientes potenciales, tomando la pandemia como una oportunidad para disipar el mito del "aire reciclado" en los aviones. Delta Air Lines ha producido un video que aborda específicamente el problema, incluso pelando una naranja a bordo para demostrar qué tan rápido se filtran las partículas fuera de la cabina.

Reforzando la idea de que la ventilación de la cabina del avión mitiga la transmisión, el Comando de Transporte Aéreo y Movilidad de EE. UU. Lanzó recientemente un informe mostrando un bajo riesgo de transmisión de aerosoles a bordo de aviones comerciales. Los investigadores utilizaron un maniquí similar a un humano rodeado de contadores de partículas en los asientos adyacentes y encontraron que "se requiere un mínimo de 54 horas de vuelo para producir infecciones en vuelo por transmisión de aerosoles". En otras palabras, sentarse junto a un pasajero infectado que usa una máscara durante menos de 54 horas conlleva un riesgo mínimo en las condiciones probadas.

Esta prueba es prometedora, pero tiene varias limitaciones y salvedades. Por un lado, el maniquí se desempeñó perfectamente, usando su máscara durante todo el "vuelo". Las condiciones del mundo real, con los pasajeros quitándose las máscaras para comer y beber, conllevarían mayores riesgos. En segundo lugar, los contadores de partículas solo detectaron aerosoles y no tuvieron en cuenta otros métodos de transmisión, como gotas o superficies grandes. Sin embargo, este riguroso estudio confirma en lo que han insistido las aerolíneas: los aviones son espacios bien ventilados.

Sin embargo, Hyde agrega una advertencia adicional: los sistemas de ventilación de aeronaves solo son efectivos mientras están en uso.

“El sistema de ventilación no siempre está encendido cuando estás en el avión. Por lo general, se apaga durante el proceso de embarque y desembarque, y generalmente se apaga si el avión llega tarde y está en la pista ”, dice Hyde.

Máscaras y distancia social

La ventilación es solo una de las variables que afecta la propagación del COVID-19 en los espacios interiores. Igualmente importante es mantener la distancia y usar máscaras, según los CDC y la mayoría de los otros expertos.

Por otro lado, todas las aerolíneas ahora requieren máscaras faciales a bordo algunos han tomado medidas agresivas para asegurar el cumplimiento. Luego, el avión marca dos de las casillas para reducir la transmisión en el interior (máscaras, ventilación) y falla en una (distancia social).

“Es difícil cuantificar el nivel de riesgo porque dependerá de muchos factores”, dice Hyde.

¿Y los canarios de la mina de carbón, los que ya volaron en 2020? ¿Han experimentado tasas de infección más altas que los confinados en casa?

¿Se enferman los pasajeros aéreos?

La Administración de Seguridad del Transporte informa que casi un millón de pasajeros están pasando por controles de seguridad a diario, con números de tráfico diarios que van desde 667.000 a 984.000 en lo que va de octubre. Eso es todavía menos de la mitad del tráfico aéreo en esta época del año pasado, pero mucho más que el que viajó en la primavera. Esto plantea la pregunta: ¿Se están infectando estos pasajeros aéreos a tasas más altas?

Desafortunadamente, no se ha informado de tal análisis sistemático, pero algunas investigaciones están comenzando a ofrecer pistas.

Una breve informe en la revista CMAJ descubrió que, al comienzo de la pandemia, un paciente con COVID-19 positivo voló con otros 350 pasajeros desde Guangzhou, China, a Toronto, un vuelo de 15 horas, y aparentemente no transmitió el virus. Era enero de 2020, antes de que se implementaran las precauciones de seguridad, como las máscaras faciales.

Sin embargo, un próximo informe de la revista Emerging Infectious Disease sugiere que el virus se transmitió de dos pasajeros de clase ejecutiva a al menos dos auxiliares de vuelo en un vuelo de 15 horas desde Boston a Hong Kong en marzo, lo que indica que la transmisión en vuelo es posible, incluso en una cabina de clase ejecutiva relativamente espaciada.

Estos informes están dispersos y no reflejan las condiciones actuales en la mayoría de las aeronaves. Ahora se necesitan máscaras, los viajes internacionales de larga distancia son raros y se recomienda a los pasajeros enfermos que se queden en casa. Sin embargo, la posibilidad de transmisión a bordo permanece y los datos sólidos que muestran que los riesgos han disminuido siguen siendo esquivos.

Y todos estos riesgos están relacionados con otras actividades diarias, como ir de compras o salir a cenar.

"Un vuelo en el que los pasajeros están relativamente bien espaciados, todos usan máscaras correctamente y el sistema de ventilación está funcionando será menos riesgoso que un restaurante interior igualmente abarrotado donde la mayoría de la gente no usaría máscaras", explica Hyde.

¿Qué pasa con los viajes de vacaciones?

El tema de la seguridad en los viajes aéreos es, de alguna manera, un Catch-22. Si todos deciden que es seguro volar, los aviones y los aeropuertos se inundarán de viajeros y ya no será seguro. Esto se convierte en una preocupación apremiante a medida que se acerca diciembre, con el suyo posibles hordas de viajeros de vacaciones.

Nadie sabe lo ocupados que estarán los cielos durante las vacaciones, entonces viajar en este momento puede implicar un mayor riesgo. Reservar vuelos en momentos impopulares, como por la noche, podría aumentar las posibilidades de abordar un vuelo más vacío, pero esto no está garantizado para reducir el riesgo.

Las pruebas son otra consideración importante al hacer planes de viaje de vacaciones, especialmente para familias que esperan reunirse después del viaje. Probar a toda la familia y luego formar una "familia" o "grupo" puede parecer una apuesta segura, pero este plan conlleva complicaciones y riesgos.

"El desafío con las pruebas", señala Hyde, "es que es posible que no obtenga un resultado preciso si se hace la prueba demasiado pronto después de infectarse".

Hacer la prueba inmediatamente después del viaje probablemente resultará en una prueba negativa, incluso si la exposición ocurrió durante el vuelo. Hacer la prueba más tarde requerirá aislamiento seguro durante varios días antes de ver a la familia.

"Si se encuentra en una situación en la que puede estar en cuarentena durante varios días después de su llegada, le recomiendo que espere unos días después de su llegada para realizar la prueba".

Independientemente de la estrategia utilizada, es importante recordar que la prueba no es una fórmula mágica. "Es simplemente una de las muchas herramientas que pueden ayudar a reducir (no eliminar) el riesgo de transmisión", dice Hyde.

La línea de fondo

Aunque las cabinas de los aviones parecen un entorno ideal para la propagación del coronavirus, algunos datos preliminares y expertos en salud sugieren que son más seguras de lo que parecen. Dicho esto, como explica el sitio web de los CDC, "Sentarse a menos de 6 pies de los demás, a veces durante horas, puede aumentar el riesgo de contraer COVID-19".

Además, también debe considerar los riesgos asociados con otras partes del viaje fuera del vuelo real, incluido el transporte hacia y desde el aeropuerto, navegar a través de las terminales de seguridad y del aeropuerto, registrarse en hoteles o propiedades de alquiler, y otras actividades en destino.

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