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Estados Unidos tiene más hambre que nunca de sistemas alimentarios sostenibles. ¿Podemos construirlos?


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En la primavera de 2020, muchas pequeñas granjas en los Estados Unidos se encontraron en una situación agridulce. Las restricciones destinadas a frenar la propagación del coronavirus estaban obligando a cerrar los restaurantes, los principales compradores de las granjas locales que sirven a las zonas urbanas. La pérdida de estos clientes clave puede haber acabado con muchos de estos productores locales, si no fuera por otro fenómeno inducido por COVID-19: los compradores individuales han comenzado a llamar, y llamar, y llamar.

"Las granjas con las que trabajamos están experimentando un gran aumento en la demanda [for direct sales]", Me dijo Dan Miller, director ejecutivo y fundador de la plataforma de financiación colectiva Steward, cuando hablamos por teléfono a principios de abril". Pero ahora tienen que cambiar de negocio rápidamente para satisfacer esa demanda. "Entonces Miller, quien lanzó la plataforma en el otoño de 2019 para brindar financiamiento a fincas pequeñas y administradas de manera sostenible, operaciones a menudo subestimadas por las finanzas tradicionales, pronto se encontró expandiendo los servicios de Steward para ayudar a estos mismos agricultores a cambiar el su modelo de negocio.

Las historias de pequeñas granjas que giraron sus operaciones en un centavo fueron fáciles de encontrar en los primeros meses de la pandemia: estos agricultores trabajaron horas extra para satisfacer la demanda de los clientes, agregaron servicios como pedidos en línea y entrega a domicilio, han tomado medidas para apoyar a los bancos de alimentos comunitarios que luchan por atender la afluencia de nuevos desempleados. En comparación con el sistema alimentario industrializado de gran tamaño con el que vive la mayoría de los estadounidenses, representado por ríos de leche desperdiciada y brotes de COVID-19 en plantas de empaque de carne que mataron a más de 200 personas, estos sistemas distribuidos parecían más saludables, más más seguro y medioambientalmente sostenible que nunca. También parecían más ágiles y resistentes.

Las crisis suelen representar una oportunidad para reinventar los sistemas actuales, así que me pregunté: ¿pasaría aquí, con la comida? ¿Las tendencias de consumo de alimentos inducidas por la pandemia terminarían como un párrafo en los libros de historia, como los "jardines de la victoria" de la Segunda Guerra Mundial, o podrían conducir a un cambio duradero? ¿Y cómo transformar este momento de crisis en un sistema alimentario más resiliente, sostenible, saludable y justo?

Las crisis a menudo representan una oportunidad para reinventar los sistemas actuales.

En la conferencia de Economía Limpia Virtual del Grupo GreenBiz, VERGE 20, la semana pasada, los oradores y asistentes abordaron preguntas como estas, discutieron cómo asegurarse de que estos cambios se mantengan e identificaron los desafíos que se interponen en el camino. Durante una sesión que exploró las lecciones aprendidas de la pandemia, los oradores coincidieron en que el principal obstáculo para cambiar el sistema alimentario actual es la financiación.

"Los servicios financieros que existen ... no están realmente calibrados por el momento", dijo Janie Hipp, directora ejecutiva del Native American Agriculture Fund. "Si realmente queremos construir un sistema ágil y resistente en el futuro, entonces tenemos que invertir en él".

Un ejemplo de los desafíos financieros que enfrentan las granjas sostenibles es el seguro de cosechas. Si un agricultor desea cambiar una granja de prácticas convencionales a orgánicas o regenerativas, los costos están asociados con esa transición. Sin embargo, las pólizas de seguro generalmente no los cubren, por lo que el agricultor se ve obligado a asumir los costos y riesgos adicionales. Lo mismo ocurre con la financiación de la agricultura tradicional, desarrollada para la agricultura convencional. Por lo general, los préstamos se obtienen en función del equipo, los insumos, el volumen, los precios y la cobertura del seguro de los agricultores convencionales. Estos factores son diferentes para los agricultores orgánicos y regenerativos, por lo que los números a menudo no funcionan, lo que hace que los préstamos sean denegados o inaccesibles.

Este mayor acceso al capital podría ayudar a escalar el mercado, lo que con suerte reduciría los costos y haría que este alimento más nutritivo esté más disponible, dijo Matthew Walker, director ejecutivo de S2G Ventures, un fondo de riesgo centrado en los sistemas alimentarios. e inversor de misión.

"Hay mucho trabajo por hacer para proporcionar una nutrición asequible ... y para permitir que aquellos que buscan cultivar orgánicamente o utilizar cualquier proceso habilitado por tecnología que pueda ser mejor para la salud del suelo, mejor para nutrición, al menos empezar ", dijo.

Este mayor acceso al capital podría ayudar a escalar el mercado.

Hacer que los alimentos saludables estén disponibles en vecindarios desfavorecidos, donde las verduras frescas son difíciles de encontrar a precios asequibles, es la misión de Green Bronx Machine, pero el fundador Stephen Ritz, orador principal de VERGE, no esperó a que cambiaran los sistemas. Establecido en 2012, el programa utiliza tecnología de cultivo hidropónico y vertical en su granja educativa interior en una escuela del sur del Bronx, donde los niños aprenden a cultivar y cocinar verduras por su cuenta.

Cada semana durante el año escolar, los niños llevan bolsas de compras a sus familias. Green Bronx Machine también tiene un jardín al aire libre de "comida para otros" y un programa de empleo juvenil de verano en el Bronx, que atiende a familias de la comunidad con problemas de comida. Y tiene varias otras asociaciones y sirve como modelo para las escuelas en otros distritos, incluido un programa en más de 60 escuelas de Chicago, patrocinado por la fundación de Chicago Blackhawks Captain Jonathan Toews, quien se unió al Ritz en VERGE's Building at Better Food Panel de System for America's City.

Al igual que los agricultores que trabajan con Steward, los estudiantes de agricultores de Green Bronx Machine cambiaron de rumbo cuando llegó la pandemia, dijo Ritz en su discurso.

"Cuando COVID-19 paralizó al mundo, se convirtió en la manifestación final de tres enfermedades más importantes: el racismo, la codicia y la corrupción", dijo Ritz. "Y encontramos nuevas formas de asegurar y distribuir alimentos a quienes más los necesitan".

Esto incluyó la entrega semanal de alimentos a 26 pacientes con inseguridad alimentaria en el Hospital Memorial Sloan Kettering, que se están recuperando de un cáncer, y a 55 de las familias más vulnerables del Bronx, a través de una ruta de 26 millas que incluye edificios sin ascensores. .

"La verdad es que los niños quieren ser parte de la conversación. La verdad es que los niños no permiten que las diferencias los dividan. La verdad es que los niños son más inteligentes de lo que piensas", dijo Ritz.

Cuando COVID-19 paralizó al mundo, se convirtió en la manifestación final de tres enfermedades más importantes: el racismo; codicia; y corrupción.

Cuando Nueva York fue el epicentro de la pandemia, un lugar donde el virus mató a más de 20,000 personas en mayo, principalmente en vecindarios desfavorecidos como el sur del Bronx, los alimentos cultivados por un grupo de niños se entregaron a familias que no podían tener comido de otra manera.

Green Bronx Machine se ha asociado con granjas comunitarias, granjas urbanas y pequeñas granjas familiares para ofrecer un salvavidas a sus comunidades. Han demostrado ser resistentes en una crisis y su número está creciendo, pero siguen siendo una parte muy pequeña del gigantesco sistema alimentario de Estados Unidos.

En 2017, había 16.585 granjas orgánicas certificadas, un aumento del 17 por ciento con respecto al año anterior, según la última encuesta orgánica del Servicio Nacional de Estadísticas Agrícolas, publicada este mes. Estas granjas representaron 5.5 millones de acres orgánicos certificados, un aumento del 9% con respecto a 2016.

Este impresionante crecimiento marca la continuación de una tendencia de diez años. Sin embargo, los acres orgánicos certificados todavía representan menos del 1% de los 911 millones de acres de tierras agrícolas de Estados Unidos. (Aunque debo agregar que la demora de tres años en la encuesta no proporciona una imagen actualizada y las granjas que usan prácticas orgánicas o regenerativas pero que no han sido certificadas no se cuentan).

El principal desafío para estas granjas es establecer la infraestructura y la capacidad operativa para respaldar una base de clientes en crecimiento.

Curioso por ver si la demanda de venta directa que los agricultores de Steward vieron en la primavera continuaba manteniéndose, verifiqué a Miller dos veces. Por correo electrónico, me dijo que la pregunta se había mantenido y ofreció un ejemplo de Fisheye Farms, una granja urbana en Detroit. Fisheye, informó, ya ha vendido todo el CSA de invierno y está respondiendo solicitudes para la primavera. CSA significa "agricultura apoyada por la comunidad", un sistema en el que los clientes compran "una parte" de la granja. Pagan una tarifa plana para recibir cajas regulares de lo que sea de temporada. Cada dos semanas, de noviembre a febrero, los miembros de la CSA de Fisheye Winter recibirán espinacas, col rizada, zanahorias, nabos, rábanos, microvegetales y más. El costo es de $ 300, o alrededor de $ 38 por semana.

"El principal desafío para estas granjas es obtener la infraestructura y la capacidad operativa para respaldar una base de clientes en crecimiento", dijo Miller en su correo electrónico. "Incluso los agricultores con mayor demanda todavía necesitan capital para funcionar mejor, ya que no pueden financiar todo lo que necesitan solo con el flujo de caja".

En otras palabras, replicar y escalar lo que hacen estas granjas y construir sistemas de alimentos distribuidos que sean resilientes, sostenibles, saludables y justos requerirá tiempo, cooperación y mucho verde.

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