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Desde el diseño hasta el reciclaje, abundan las oportunidades para hacer que la energía solar sea más circular


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La energía solar se ha convertido en un elemento básico de la combinación de generación de energía de EE. UU. Durante la última década. Ahora que la industria está madurando, es hora de una conversación dura: la industria solar necesita mejorar sus prácticas circulares.

Como cualquier industria, la industria solar tiene maquinaria y equipos únicos; en particular, sus células fotovoltaicas (PV) tienen componentes de silicio, metal, vidrio y plástico que se fusionan para crear un panel solar funcional.

Pero estas células tienen una vida útil limitada de alrededor de 25 a 30 años. Sin embargo, la mayoría de los materiales componentes conservan su valor y pueden reutilizarse para participar en la economía circular, el sistema económico que tiene como objetivo mantener los recursos en uso y eliminar el desperdicio.

En la conferencia de economía limpia virtual de GreenBiz Group, VERGE 20, la semana pasada, los expertos de la industria discutieron las complejidades de la circularidad en la energía solar.

La industria solar sigue creciendo: la Agencia Internacional de Energía predice que la capacidad total de energía renovable crecerá un 50% entre ahora y 2024 y el 60% de ese aumento se atribuirá a la energía solar. Ante este rápido aumento y dependencia de la energía solar, Evelyn Butler de Solar Energy Industry Alliance (SEIA) señaló que con mayor capacidad, aumentan los residuos.

La Agencia Internacional de Energía predice que la capacidad total de energía renovable crecerá en un 50% entre ahora y 2024 y el 60% será solar.

"Para 2030, con tanta energía fotovoltaica, existe un potencial de algo así como 8 millones de toneladas de residuos fotovoltaicos potenciales", dijo Butler. También es una oportunidad global de aproximadamente $ 450 millones en recuperación de materias primas que podrían explotarse para nuevos sectores o empleos.

El desafío es hacer que el reciclaje y la reutilización de los residuos fotovoltaicos sea más eficiente de lo que es actualmente, para avanzar hacia una economía más circular.

Una industria solar más circular a nivel de producción

Algunas de estas oportunidades surgen a nivel de producción solar. Como explicó Andreas Wade de First Solar, el nexo de los recursos energéticos es una de las principales prioridades de First Solar. La empresa trabaja en las partes de fabricación, distribución y mantenimiento de la industria solar. Desde 2005, First Solar ha sido parte de un programa global establecido de reciclaje y devolución de sus paneles desde 2005. Para Wade, un área de desarrollo importante para las prácticas de economía circular en la industria solar es la reutilización de materiales utilizados para crear células. productos solares, como silicio cristalino y aluminio.

Pero diseñar productos al final de su vida útil para que los materiales se puedan reutilizar o reutilizar puede ser un desafío. Wade describió el aparente conflicto: “Queremos brindar una solución a nuestros clientes que esté disponible en el campo durante 25, 30, 35 o incluso 40 años o más. Por lo tanto, diseñar para el reciclaje significa para nosotros que intentamos asegurarnos de alcanzar las marcas de calidad, confiabilidad y longevidad, así como también asegurarnos de poder recuperar los materiales encapsulados e incorporados en nuestro módulo fotovoltaico al final de su vida útil en un gran volumen ".

Al considerar las prácticas de economía circular desde el inicio del diseño del panel solar, los materiales se pueden reutilizar y reciclar de manera más eficiente, en lugar de considerar la retrospectiva al final.

Una industria solar más circular en términos de reciclaje

Para First Solar, la recuperación de material va más allá del modelo tradicional de reciclaje a granel y recuperación de vidrio y aluminio, pero también se hace cargo del sistema de semiconductores para que pueda ser reutilizado en nuevos paneles. Wade dijo que First Solar ahora puede recuperar el 90% de las funciones de semiconductores de su panel.

Butler se hizo eco de estos desafíos, pero dijo que los fabricantes están comenzando el proceso para superarlos. En su experiencia hasta ahora en SEIA, Butler ha visto principalmente la reutilización de materiales solares que "se han dañado, ya sea por eventos climáticos o logísticos, o en ocasiones debido a su instalación". Esto contrasta con la planificación tradicional del final de la vida útil utilizada por First Solar, pero aún puede haber una gran cantidad de materiales que deben reutilizarse para la sostenibilidad. Otras oportunidades incluyen empresas que actúan como intermediarias para la venta de módulos sobrantes de instaladores.

Otras oportunidades también incluyen empresas que actúan como intermediarias para la venta de módulos sobrantes de instaladores.

Tanto Wade como Butler han argumentado que esta nueva propuesta solo se optimizará con la presión externa de los clientes de esas empresas. Wade animó a los usuarios a hacer preguntas a sus proveedores como: "¿Qué están haciendo por la circularidad? ¿Ofrecen un programa de reciclaje? ¿Cuáles son sus tasas de recuperación?". Cree que especificar esas preguntas en las RFP puede llevar a la industria al siguiente nivel. .

Tadas Radavicius de SoliTek agregó que existe la oportunidad de utilizar los principios de economía circular para paneles de segunda mano: "Vemos un mercado en crecimiento para paneles de segunda mano que generalmente proviene de sistemas a gran escala ... puede ver la tasa de degradación y puede identificar a su cliente potencial cuánto tiempo durarán estos paneles o cuánta energía se generará ". Sin embargo, explicó que esto solo es posible si existe una clara comunicación sobre el historial de los paneles de una empresa a otra.

Además, Radavicius señaló la presión política de la Comisión Europea para incorporar la industria solar a la economía circular. Debido al mercado competitivo en Europa, las empresas solares a menudo luchan por ofertas y deben destacarse del resto. Participar en la economía circular y presentar prácticas sostenibles a menudo les da a estas empresas una ventaja.

Radavicius también explicó que el aumento de las prácticas de economía circular podría permitir que Europa funcione de manera más independiente en el sector. Como describió Radavicus: “Si se puede gestionar la circularidad en la tasa de recuperación de estos materiales, Europa puede crear su propia cadena de suministro local y puede incrementar el suministro de estos materiales, que normalmente proviene del exterior.

El evento destacó oportunidades clave para la muy necesaria entrada de la industria solar en la economía circular. Como dijo Butler, "es necesario crear la infraestructura adecuada para realizar esa creación de valor y brindar oportunidades para que los materiales se recuperen y reutilicen de alguna manera, forma o forma".

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