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Utility plus telco: el caso de un matrimonio concertado

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La noción de empresas de servicios de energía y telecomunicaciones que se combinan o trabajan juntas no es nueva. Las sinergias obvias entre estos monopolios reales o casi reales se han escrito extensamente durante las últimas dos décadas. Tanto las pequeñas como las grandes empresas de servicios públicos, las empresas de telecomunicaciones y las empresas de telefonía móvil ("cellcos") han intentado crear asociaciones de forma típicamente limitada. En un número limitado pero creciente de casos, la asociación o combinación final es más ambiciosa.

Sin embargo, con demasiada frecuencia, los reguladores se interponen en el camino de una estrategia holística más significativa para unir estas industrias simbióticas y claramente compatibles. Esto necesita cambiar.

Telco plus utility = Ahorro de energía y modernización de la infraestructura

Los requisitos energéticos representan uno de los gastos más altos y de mayor crecimiento de los operadores de telecomunicaciones; El aumento de los precios de la electricidad puede causar aumentos multimillonarios en sus costos operativos. La industria de las telecomunicaciones ya representa entre el 2 y el 3 por ciento de la demanda mundial de energía, y el crecimiento sin fin de la demanda de velocidades de Internet y datos más altas aumenta la energía consumida por los equipos de red. Refrigerar los equipos existentes y agregar nuevos sitios para cumplir con las redes inalámbricas 5G se sumará a los crecientes costos de energía.

Las telecomunicaciones también dependen de una fuente de alimentación confiable para garantizar sus funciones de red. Los fallos de red suelen ser de alto perfil y sus efectos negativos pueden ser duraderos. Se espera que las redes 5G sigan multiplicando por diez la demanda mundial de energía para las telecomunicaciones.

Como resultado, muchas empresas de telecomunicaciones están invirtiendo en el suministro de energía renovable, como la solar y la eólica, así como en sistemas de almacenamiento y generación de respaldo. Se dice que NTT DoCoMo de Japón ha reducido el uso de la red eléctrica hasta en un 40% en algunas de sus estaciones base mediante el uso de paneles solares y baterías de alta capacidad.

En lugar de esperar a que la empresa de telecomunicaciones local o regional evite los servicios públicos existentes, los proveedores de energía pueden trabajar de manera proactiva con sus hermanos de telecomunicaciones para proporcionar energía verde confiable, posiblemente como un servicio.

Una empresa de telecomunicaciones no solo puede generar energía más barata para su sistema, sino que también puede vender el exceso de generación al operador de la red, convirtiendo ese centro de costos en una nueva fuente de ingresos. Quizás lo más importante es que las telecomunicaciones pueden promover su filosofía operativa ambiental, social y de gobernanza, ganando confianza y fidelidad con sus clientes. Mientras tanto, su antiguo proveedor de servicios públicos simplemente sufre una caída en la demanda, lo que potencialmente eleva los precios de la electricidad para los contribuyentes restantes.

En lugar de esperar a que la empresa de telecomunicaciones local o regional evite los servicios públicos existentes, los proveedores de energía pueden trabajar de manera proactiva con sus hermanos de telecomunicaciones para proporcionar energía verde confiable, posiblemente como un servicio. La empresa de servicios públicos reemplaza su negocio potencialmente perdido con un flujo de ingresos nuevo y duradero, y tanto la empresa de servicios públicos como las empresas de telecomunicaciones pueden enorgullecerse de su compromiso con la sostenibilidad. Mientras tanto, la red de comunicaciones de la empresa de telecomunicaciones también podría aprovecharse para la integración inteligente de estos nuevos recursos renovables, evitando que la empresa construya su propia red privada en territorios a menudo vastos.

La división de redes, o redes privadas virtuales, administradas por expertos en telecomunicaciones, garantizan la seguridad de las comunicaciones de la empresa y eliminan la necesidad de equipos de telecomunicaciones grandes y sofisticados (redundantes) dentro de la empresa. Agregar inteligencia artificial a la red mejorará aún más la eficiencia y reducirá las necesidades energéticas.

Por ejemplo, la inteligencia artificial puede reducir el costo de energía de las oficinas centrales en un 3-5% al ​​calibrar continuamente la configuración óptima de enfriadores, bombas y ventiladores. En los centros de datos, Google registró un ahorro energético del 30% gracias al uso de inteligencia artificial.

Telco más servicios públicos = Riesgo reducido de desintermediación y marginación

Hablando de Google, es bien sabido que muchos gigantes tecnológicos han intentado ingresar al mercado de la energía y las comunicaciones. Muchos han dado pasos importantes: la adquisición por parte de Google del negocio de teléfonos móviles de Motorola en 2012 y la compra en 2014 del proveedor de termostatos inteligentes Nest. Google Fiber fue uno de los primeros esfuerzos para adquirir acciones en el negocio de acceso de banda ancha y, aunque la expansión a nivel nacional aún no se ha producido, el servicio de banda ancha de Google todavía está disponible en alrededor de 10 ciudades.

Los gigantes tecnológicos como Google, Netflix y Amazon están cambiando a las líneas de negocio de Internet y entretenimiento que las telecomunicaciones tradicionales han adoptado para mantener el crecimiento en un mercado saturado y en algunos casos en declive. Estos gigantes tecnológicos adoptan la gestión de la energía doméstica y los termostatos inteligentes, un área que las empresas de servicios públicos progresistas alguna vez vieron como un motor potencial para el crecimiento futuro.

Y a pesar de las recientes protestas ante el Departamento de Justicia de EE. UU., Los gigantes tecnológicos están mucho menos limitados por la supervisión regulatoria que sus pares de telecomunicaciones y servicios eléctricos. La adquisición de SolarCity por parte de Tesla, su iniciativa de techo solar y su oferta de baterías montadas en la pared proporcionan una prueba más de que los gigantes tecnológicos no regulados se están moviendo hacia oportunidades comerciales de servicios públicos heredados. Además, Amazon y Google saben mucho más sobre sus usuarios finales, a través de búsquedas, clics, compras, etc., de lo que cualquier empresa de telecomunicaciones o servicios públicos podría soñar.

Instalación del cable de fibra óptica

El sentido común dicta que las telecomunicaciones y los servicios públicos se unen

Trabajando bajo un marco nacional y bajo la supervisión de la Comisión Reguladora de Energía Federal, el Departamento de Energía de los Estados Unidos y la Comisión Federal de Comunicaciones (FCC) de los Estados Unidos, los servicios públicos y las telecomunicaciones están regulados a nivel estatal en los Estados Unidos Cincuenta comisiones de servicios públicos aprueban o negar tarifas de servicio e iniciativas de inversión en estos servicios públicos, con el mandato de proporcionar un servicio básico al menor costo para todos los componentes de los servicios públicos.

Durante décadas, programas como el Fondo de Servicio Universal (USF), administrado por la FCC, han asegurado que estas empresas de servicios públicos ofrecieran necesidades básicas como electricidad y servicio telefónico incluso en lugares donde una empresa privada orientada al lucro no hubiera podido hacer una devolución. El advenimiento de los proveedores de comunicaciones inalámbricas en la década de 1990 llevó a los teléfonos celulares a recurrir a esos fondos del USF para llevar su infraestructura menos costosa a partes del país que antes no tenían servicio, como muchas reservas de nativos americanos.

Había otra plataforma que se estaba extendiendo en la década de 1990: Internet. Debido a su arquitectura descentralizada y la opinión de los reguladores de que no se trataba de una necesidad básica como la energía o la telefonía, la FCC no impuso muchas restricciones a los proveedores. Treinta años después, Google es una empresa multimillonaria y Washington, DC, todavía está tratando de descubrir cómo garantizar el acceso de banda ancha en comunidades de bajos ingresos.

La brecha digital es una contribución real y creciente a la bifurcación de la sociedad estadounidense; sin un acceso adecuado a Internet, es cada vez más difícil participar en la economía moderna. Se podría esperar una evolución igualmente negativa para las telecomunicaciones y los servicios eléctricos heredados. Los reguladores deben abordar los avances técnicos que avanzan a un ritmo vertiginoso para evitar que Google en todo el mundo sea dueño de las industrias de energía y comunicaciones del futuro.

El liderazgo debe establecerse a nivel federal y las prioridades de los reguladores deben cambiar para garantizar no solo el acceso equitativo a las necesidades básicas, sino también que las telecomunicaciones y los servicios públicos puedan competir eficazmente con sus rivales no regulados.

Además, permitir que las grandes empresas de telecomunicaciones y los servicios públicos combinen y pongan en común sus recursos creará condiciones de juego más justas, aumentará la eficiencia energética y operativa y ayudará a reducir la brecha digital.

Las energías renovables no deben construirse en ramas no reguladas: deben ser la fuente predominante de las necesidades de la generación futura. Las empresas de servicios públicos y las empresas de telecomunicaciones no deben implementar redes de comunicación múltiples y de gran tamaño. Los reguladores deben centrarse en garantizar la seguridad física y cibernética de las infraestructuras críticas: dejar que los expertos en telecomunicaciones gestionen las telecomunicaciones y dejar que los expertos en generación de energía gestionen la generación de energía. En otras palabras, dejemos que las telecomunicaciones y los servicios públicos se unan y compitan.

Se hizo con éxito a pequeña escala. En Greenfield, Indiana, en 2011, Central Indiana Power y Hancock Telecom hicieron historia al convertirse en una sola cooperativa que ofrece telecomunicaciones y distribución de energía.

La fusión sentó un precedente sobre cómo las cooperativas de energía y telecomunicaciones regionales pueden trabajar juntas para proporcionar a los clientes rurales conectividad de banda ancha y capacidades avanzadas de gestión de energía. La nueva organización, NineStar Connect, se convirtió en la primera cooperativa rural en implementar medios de triple reproducción más la funcionalidad de red inteligente.

La facturación, el servicio al cliente y otras funciones comerciales se han combinado, mejorando la eficiencia operativa. La fusión ayudó a justificar el costo de implementar la fibra en un mercado rural y se redujo el tiempo total para implementar el servicio. Cientos de comunidades en todo el país, y no solo en mercados muy rurales, se beneficiarían de una combinación de sus servicios de comunicaciones y energía.

Los reguladores deben apoyarse en los cambios tecnológicos, no reaccionar años después

Con la llegada de las nuevas tecnologías, surgen nuevos modelos de negocio. Desafortunadamente, los reguladores a menudo se quedan atrás en la comprensión de cómo las industrias heredadas (como los teléfonos fijos) podrían declinar rápidamente como resultado de la interrupción de la tecnología.

Pero la infraestructura crítica es solo eso: crítica. Y es fundamental que los reguladores allanen el camino para que los servicios públicos y las empresas de telecomunicaciones heredadas participen en pie de igualdad con sus competidores menos regulados en Silicon Valley.

Además, permitir que las grandes empresas de telecomunicaciones y los servicios públicos combinen y pongan en común sus recursos creará condiciones de juego más justas, aumentará la eficiencia energética y operativa y ayudará a reducir la brecha digital.

Los reguladores pueden continuar asegurándose de que se satisfagan las necesidades de servicios básicos, pero también pueden otorgar mayor importancia a las amenazas emergentes, como la ciberseguridad en redes críticas (como el ataque de ransomware Colonial Pipeline que interrumpió el suministro de gas al 45 por ciento de la costa este). de los Estados Unidos en mayo). Y pueden enorgullecerse de promover soluciones ecológicas y sostenibles para las necesidades de energía y comunicación. Es una situación en la que todos ganan, a menos que seas Google, por supuesto.

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